在冥王星之外的生存遭遇,NASA探测器开始传递柯伊伯带对象的视图

在New Horizo​​ns飞过岩石体后,Ultima Thule拍摄的最后一张照片。

NASA / APL
在冥王星之外的生存遭遇,NASA探测器开始传递柯伊伯带对象的视图

LAUREL,MARYLAND-干杯在今天上午10:30之后在约翰霍普金斯大学应用物理实验室(APL)的一个小型控制室爆发。 美国宇航局“新视野号”太空船的任务运营经理爱丽丝·鲍曼刚刚宣布,该太空船已经成功地与太阳系边缘的一个微小的寒冷物体MU 69进行了对话,远远超出了冥王星。 “我们刚刚完成了最遥远的飞越,”她说。

由于传输延迟和无线电波的有限速度,胜利发生在昨晚12点33分,而团队正在用起泡酒和女王吉他手Brian May的新歌庆祝新年 - 并且,谢谢他的天体物理学学位,是一名参与任务的科学家。 对于一些团队来说,10个小时的滞后是一个紧张的等待,他们长时间寻找MU 69周围的危险(或者“Ultima Thule”,它的昵称),例如逃亡的卫星或戒指,在航天器之前遗漏了一些东西在距离大约3500公里的地方加速过去。 但来自科罗拉多州博尔德市西南研究所的行星科学家艾伦·斯特恩(Alan Stern)表示,他对自己在2015年探索冥王星的8亿美元任务的首席研究员表示自信。 “我并不担心。 睡了个好觉。“

最后,经过4个小时的等待,探测器完成了一系列自动观测,用三台摄像机完成了六个小时的传输,从远离柯伊伯带的MU 69位置到达地球,离地球66亿公里,第一滴数据通过美国宇航局在马德里的70米深空网络天线到达:新地平线以每秒14公里的速度冲过MU 69并幸存下来。 “锁定遥测,”鲍曼说。

随后对航天器的仪器进行点名,每次报告都返回“绿色” - 健康。 然后是最重要的证实:航天器的固态硬盘充满了新的科学数据,鲍曼宣布。 “我们有一个健康的航天器。”

半小时后,New Horizo​​ns团队涌入APL礼堂,进行了5分钟的起立鼓掌和APL工作人员的五人游行。 APL的空间科学负责人Michael Ryschkewitsch表示,“我不能想到一个更好的理由来熬夜并早起。” 由于政府关闭,其中包括美国宇航局,该机构的行星科学代理主任洛瑞格拉兹作为一名私人公民出席,不能发表她的官方角色。 但是,Ryschkewitsch补充说,“Lori让我告诉你这个机构有多自豪。”

随着庆祝活动和航天器生存的确认,真正的科学开始了。 与之前由美国宇航局(包括冥王星)访问的其他物体不同,MU 69被认为在数十亿年前形成于当前轨道之前没有变化,为太阳系最早的日子提供了一个窗口。 这种原始的,原始的历史应该让科学家们能够弄清楚关于柯伊伯带的历史,海王星以外的物体的遥远和未知的动物园的重要线索,以及对行星形成和迁移的见解。

数据来得很慢。 考虑到MU 69位置的不确定性 - 它仅在4年前被发现并且只有一小部分轨道是已知的 - 新地平线的第一张图像必须以低分辨率覆盖宽视场。 到了晚上,团队手中应该有一个100像素的图像; 未来几天将会有更高的分辨率,最好的镜头要到2月才能到达。 但斯特恩补充说,这些第一批图像“将揭示我们的基本地质和结构。 我们下周将开始写第一篇科学论文。“这意味着一些深夜; 该团队定于今晚10点举行会议。

在确认飞行成功后的新闻发布会上,该团队在相遇之前发布了最后一次观看MU 69的视图,拍摄了大约80万公里。 图像(上图)显示了看起来像花生或保龄球的东西,大约32公里长,16公里宽,MU 69可能仍然是二元物体。

任务已经清除了一个谜团:为什么反射物体的光线不会波动,正如不规则的旋转体所预期的那样。 一系列三张进近照片揭示了原因:MU 69的旋转轴指向航天器,任务的项目科学家Hal Weaver说。 “它几乎就像一个螺旋桨叶片。 这解释了一切。“这个物体每15或30小时完全旋转一次,他补充道。

无论从MU 69飞越的回归是什么,斯特恩希望它的任务没有完成。 该航天器的资金来源于2021年; 在大部分时间里,它将从其飞越中发回数据。 但该航天器将用其适度的望远镜扫描二十多个其他柯伊伯带天体,希望将其从MU 69推断到更宽的腰带。

上个月,斯特恩指出,MU 69的遭遇也让New Horizo​​ns拥有足够的燃料和动力来尝试另一次飞越,虽然它不像今天那样接近。 “我们将在柯伊伯带上,直到2027年或2028年,”他说。 虽然地球上的天文学家会努力寻找另一个目标,但新视野本身可能会追踪一个目标。 “有足够的时间来考虑搜索。”

有关MU 69飞越的更多信息及其可以揭示的内容,请 。

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